台灣捲進「150億美元」虛擬貨幣洗錢風波!iFinex曾是本土7家大型銀行客戶

《天下雜誌》週一(21)獨家報導,揭曉了台灣有多達 7 家大型銀行過去曾因接觸 Tether、Bitfinex 及其母公司 iFinex 並為其提供服務,而意外捲入一場浩大的洗錢犯罪案件。事實上,該案影響相當交錯複雜,因為自 2017 年的「巴拿馬文件」曝光了這幾間關係企業的財務醜聞後,Tether 在 2014 年發行、現已深植在加密貨幣市場上的美元穩定幣 USDT,也隨之成為了過去幾年圈內最具爭議性的話題之一;當時究竟發生了什麼事?這件事又對台灣銀行業發出了什麼樣的警訊呢?
(前情提要:掃蕩遺毒|Bitfinex 8.5億資金挪用案:再凍結「影子銀行」合夥人 56 個頂尖銀行帳戶

 

所周知,世界上第一個誕生的加密貨幣是比特幣(BTC);但是,憑空而生的比特幣,在沒有信用或資產作支撐的前提下,價格發現的道路走得相當艱辛。為了補足比特幣欠缺的價格穩定性,2014 年打著以美元 1:1 儲備的穩定幣 USDT首度問世。

USDT 是 Tether 承諾與美元匯率 1:1 掛鈎的穩定幣資產,意即每發行一枚 USDT,Tether 的儲備金銀行帳戶就會多 1 美元。一種可以與法定貨幣輕鬆兌換的加密貨幣,理所當然地受到市場擁戴,USDT 也很快成為了最熱門的加密貨幣之一。

不過,社群開始有人懷疑 Tether 的承諾,要求公司進行官方審計的呼聲也越漲越高。

也是在此時,一切都開始變得詭譎。

拒絕審計

為呼應社群請求,Tether 在 2017 年聘請了律師事務所 Friedmann 進行審計。但是,Tether 在幾週後僅發表了一份簡短的帳目報告,而非原先承諾正式的全面性審計,甚至隔年就結束了與律師事務所的合作關係,拒絕兌現承諾的態度引起社群諸多不滿。

接著在 2018 年,USDT 在多家交易所內的市價跌破 1 美元,遭交易所質疑 USDT 作為穩定幣的價值。

同一時間,Tether 還偷偷刪除了在常見問題欄目中寫下的定期審計承諾。

市場上對 USDT 真實儲備的懷疑日益強烈,但 Tether 始終拒絕完成全面審計,沒有人知道背後真相。

這種情況,一直維持到 Bitfinex 醜聞爆發。

惡夢開端

Bitfinex 是一家成立於 2012 年 12 月的加密貨幣交易所,過去幾年交易量始終維持在世界前十大。

2015 年 5 月,Bitfinex 爆發了駭客攻擊事件,總計 1,500 枚比特幣遭竊;僅隔一年,Bitfinex 再度淪為攻擊目標,119,756 枚比特幣從客戶帳戶中消失,時價達 7,200 萬美元,是當時史上二大的駭客事件,比特幣交易價也隨之暴跌 20%。

延伸閱讀:【追蹤報導】Bitfinex 遭起訴非法挪用 Tether 資金:穩定幣市場「不該再被透支的信用」

然而,這只是 Bitfinex 惡夢的開端。

Bitfinex 曾與富國銀行(Wells Fargo)合作,計畫實現以全球為範圍的法幣轉移服務。但是,就如《天下雜誌》一文中所述,富國銀行在 2017 年 3 月通知第一、台新、凱基、華泰等 4 家台灣本土銀行,切斷與 iFinex 的美元交易作業,並在隔月終止與 Bitfinex 的合作關係。

此刻開始,Bitfinex 如何實現法幣轉移,外界一片霧裡看花。

巴拿馬文件

2018 年 3 月,一位名作 Bitfinex’ed 的神秘部落客,開始撰寫一系列文章,鉅細靡遺地披露 Bitfinex、Tether 等公司背後不為人知的金融犯罪真相。Bitfinex’ed 的指控證據十足,令社群一陣譁然,甚至逼得 Bitfinex 聘請律師打算對他發起訴訟。

出乎意料的是,一年過後的 2019 年 4 月,紐約總檢察長辦公室(NYAG)收到法院命令,將正式起訴 Bitfinex、Tether 和 iFinex 涉及非法動用客戶資金。調查報告指出,Bitfinex 挪用 Tether 的 USDT 儲備金,去填補一間巴拿馬公司的資金缺口,金額高達 8.5 億美元,其中至少 6.5 億是從 Tether 借出。

延伸閱讀:Bitfinex 遭起訴!紐約總檢察長:非法挪用 8.5 億美金的「Tether 儲備金」來掩蓋損失

這 8.5 億美元從未歸還給 Bitfinex;而這間公司,正是惡名昭彰的影子銀行 —— Crypto Capital。

隨著調查的進行,Tether 也不得不把隱藏在背後的真實情況拉上檯面。4 月底,Tether 的總法律顧問霍格納(Stuart Hoegner)在一份宣誓書上坦承,截至文件發出前 Tether 的 USDT 儲備金僅有 21 億美元,佔當時未償付部分的 74%,戳破 1:1 美元掛鈎的神話。

此外,在 2019 年 11 月,德州大學教授格里芬(John Griffin)和俄亥俄州立大學助理教授夏姆斯(Amin Shams)更新了他們在 2018 年 6 月發表的論文。更新內容指控,Bitfinex 是一手操控造就了比特幣在 2017 年的牛市,此一說法也再度引起軒然大波。

延伸閱讀:Tether, Bitfinex 發表聲明:絕對沒有透過穩定幣 USDT 操控市場,打算派出律師軍團反擊

矛頭轉向 Crypto Capital

鋒迴路轉,2019 年 10 月底,Crypto Capital 執行長伊萬.曼努埃爾( Ivan Manuel Molina Lee)遭波蘭警方逮捕,指控其真實身份是國際販毒集團成員,並利用 Bitfinex 進行洗錢犯罪。幾天後,另一位管理高層約瑟夫(Oz Yosef)也遭多項罪名起訴,似乎間接洗脫了 Bitfinex 的犯罪嫌疑。

延伸閱讀:掃蕩遺毒|Bitfinex 8.5億資金挪用案:再凍結「影子銀行」合夥人 56 個頂尖銀行帳戶

Crypto Capital 成員在法院上表示,波蘭當局已在 2018 年 4 月以洗錢犯罪嫌疑對其展開調查,同時並凍結或沒收了 Crypto Capital 手上資金。Crypto Capital 宣稱,存放在波蘭、葡萄牙、英國和美國的資金都相繼被封,故導致 Bitfinex 從 2018 年 12 月起就無法提領款項。

根據 Bitfinex 的說法,Crypto Capital 多年來都是他們負責處理資金流的業務夥伴。在 Crypto Capital 成員遭逮後,Bitfinex 也立即向法院提出請求,自稱也是此案中遭矇騙的受害者,盼能准許取得相關證詞和對話紀錄,以追討消失的資金。

目前,檢方已將矛頭轉向 Crypto Capital,但仍在調查 Bitfinex、Tether 和 iFinex 的涉案程度。

根據 9 月最新消息,紐約總檢察長辦公室已申請法院命令,要求 Brtfinex 和 Tether 在命令發出後 60 日內,提交 Tether 在巴拿馬事件中調高 Bitfinex 信用貸款額度至 9 億美元的詳細說明文件,同時要求延長去年 5 月法院裁示 Tether 除正常業務外不得出借資金給 Bitfinex 的命令。

台灣淵源

或許會令你倍感驚訝的是,iFinex 和 Bitfinex 的創辦人是在台生活超過 30 年的台灣女婿,方雋哲(J. L. van der Velde)。不僅如此,Bitfinex 高層還曾被揭露與 Tether 高層幾乎是同一批人,而這幾家公司在台灣都設有辦公室。

《天下雜誌》報導指,iFinex 在德意志銀行旗下的三個帳戶,於 2015 年至隔年 10 月觸發了 5 次交易警報,金額達 1,377 萬美元。2016 年 11 月,德銀將紀錄寫成可疑活動報告(SAR),提交給美國財政部旗下的金融犯罪執法網路(FinCen)。

報告指,期間總計有 144 筆交易,有 33 筆使用第一銀行,1 筆新光銀行,1 筆高雄銀行。根據《天下雜誌》所指,中國信託華泰凱基銀行也都與 iFinex 或其在英屬維京群島註冊的子公司有所聯繫,並有一份公開法庭文件中出現台新銀行的身影。

值得一提的插曲是,根據 Bitfinex’ed 爆料內容所述,Tether 的 USDT 大約是在比特幣牛市降臨前夕的 2017 年 3 月左右開始騰飛,但也適逢 Bitfinex 遭銀行切割之際。

為此,Tether 還在對富國銀行發起訴訟的一週後聲明表示,遭到台灣銀行封鎖後無法進行任何跨國匯款作業,故限制解除前 USDT 供應量不會大幅提升。

令人啼笑皆非的是,至 Bitfinex’ed 文章公開前,Tether 已有 4 個多月就銀行問題保持沈默,但是 USDT 的供應量實際已偷偷成長了 482%,光在 2017 年 7 月至 8 月間就增發了超過 1 億美元。

問題來了:沒有銀行的協助,Tether 是怎麼持續增發 USDT 的?

Bitfinex’ed 指控稱,Bitfinex 和 Tether 是透過成立空殼公司,並以空殼公司名義開設銀行帳戶;文中還附上了一份已遭刪除的採訪片段錄音,內容是 Bitfinex 首席戰略長波特(Phil Potter)在訪談中承認 Bitfinex 使用過這種策略。

那麼,Bitfinex、Tether 和 iFinex 現在退出台灣了嗎?

根據《天下雜誌》報導,iFinex 的台灣分公司「英屬維京群島商艾非倪司有限公司」,辦公室就座落在板橋文化路一段一棟低調的大樓裡,且距離金管會步行僅 15 分鐘;此外,子公司 Tether 雖在香港註冊成立,但也在台設有辦公地址。

可惜的是,《天下雜誌》並無取得方雋哲或 iFinex 相關公司的回應,暫無法得知其是否已離開台灣,唯 2017 年 4 月 Tether 發表的公告中聲稱,其已將放在台灣的資金全數撤出。

此案對於台灣的影響,就如《天下雜誌》報導中所述,雖說台灣公、私部門都已全力投入以落實國際洗錢防制規範,去年還獲得亞太防制洗錢組織(APG)的最高評等,與加密貨幣洗錢防制的相關草案也正在擬定,但若主管機關不加速反應,台灣金融業的洗錢風險依舊存在。

USDT,一顆隱藏的未爆彈

另一方面,一但發行方的官司糾紛影響到 USDT,或甚至被迫淡出市場,可能也會帶來巨大的衝擊。

根據動區上週報導,在去中心化金融領域(DeFi)蓬勃發展的推波助瀾下,USDT 的需求量持續增加,總供應量終於在 9 月 17 日突破 150 億美元大關;在今年年初,USDT 發行量還不到 40 億美元,短短不到一年就暴增了將近 4 倍,且光是 8 月就增發了 30 億美元,令人看的歎為觀止。

延伸閱讀:深度解讀|USDT 最終會暴雷?你可能不知道 Tether 把「真正的風險」悄悄解決了

CoinMarketCap 數據顯示,USDT 的市值已長期穩居在市值排行榜前三位,僅落後 2008 年誕生的比特幣,以及 2015 年問世的以太幣(ETH),並遠超過它最大的競爭對手 —— Coinbase 和 Circle 合作發行的 USDC,當前市值約 24 億美元。

毫無疑問地,USDT 已然是市場上最重要的穩定幣單位;但是,這同時也是一顆深埋在加密貨幣市場上的未爆彈。

像是對於 DeFi 的流動性挖礦(Yield Farming)偏重使用 USDT 作為主要工具,許多加密貨幣分析師就開始對社群發出警告,指稱 USDT、USDC 等穩定幣具中心化風險,兩者皆有凍結地址資金的權限,呼籲人們轉往使用 DAI、sUSD 等去中心化的穩定幣。

不過,短時間內我們很難看到 USDT 殞落;只是一但發生,勢必動搖總市值 3,324 億美元的加密貨幣市場。

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